Latina To Watch: Leslie Rivera

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By Shalym Nater

Monroe County’s First Latina Legislator

History was made last month when Leslie Rivera, a Puerto Rico native was sworn-in to the Monroe County Legislature on January 14th, becoming the first Latina to hold the position in the 193 years of history since the creation of the body of government in 1821.

Rivera’s appointment fills the 29th District seat that was previously held by Michael Patterson, who resigned last month after his appointment to City Council. A spot that was left vacant by newly elected Mayor Lovely Warren.

Rivera was born in Caguas, Puerto Rico but moved to Rochester at the age of five. Transition made by her family to help in the operations of Rivera’s Market on the city’s northeast side. She completed all her schooling locally, making her a product of the Rochester City School District. She then later went on to receive her bachelor’s degree in education from SUNY Geneseo and a master in the same field from SUNY Brockport and is currently enrolled at the University of Rochester. Aside from serving in legislature she teaches at Dr. Martin Luther King School No. 9.

Her interest in politics came at an early age during her high school years. She was part of the Puerto Rican Youth Leadership Institute, a program design to introduce Latinos to government and leadership roles. It was that first glimpse of politics and the importance she felt to fulfill a sense of service in the community that took her to become part of the Puerto Rican Festival Board, recently becoming Vice-President.

But that wasn’t enough, she wanted to take her leadership roles to new grounds. That’s when she decided to write her letter of interest to the Monroe County Democratic Committee. “There’s only so much you can do within the four walls of a classroom,” she said. “I wanted to run to become a vehicle of change that doesn’t already exist, I wanted to use my education, my experience working with kids and apply it to serve not just Latinos or a group of people but the whole community.”

Rivera says she’s proud of being Latina but she doesn’t want to be defined by being Latina or a woman, she hopes to be define by the work she does to serve not only Latinos but the whole community she was appointed to serve. In the coming months she plans on learning the legislature, attend neighborhood meetings, and get familiar with the issues at hand in the county. “I’m not about the fancy titles, I’m about being a role model for change,” she said. “If I can’t provide the change people need, then I don’t want to serve; I don’t want the title unless I can do it justice…I’m probably the worst politician in that sense.”

She wants to inspire minorities that feel stuck in the system in place to strive to do more and become anything they aspire to be regardless of their circumstances, their financial status or where they come from. She wants to leave a legacy of hope changing the mindsets of people.

Rivera will hold the position until December 31st, but she’s working on her campaign. A campaign in which she hopes the community can see her transparency in politics and her true commitment to serve. If elected she would be part of the very few number of Latinas serving in government in New York State.

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Latina de Impacto

Leslie Rivera, nativa de Puerto Rico, hizo historia el mes pasado cuando fue juramentada a la Legislatura del Condado de Monroe el 14 de enero, convirtiéndose en la primera latina en ocupar el cargo en 193 años de historia desde la creación del cuerpo de gobierno en 1821.

El nombramiento de Rivera llena la sede del Distrito 29 el cual estuviera ocupado anteriormente por Michael Patterson, el cual renunció el mes pasado después de su nombramiento al Consejo de la Ciudad. Posición dejada vacante por la recién elegida alcaldesa Lovely Warren.

Rivera nació en Caguas, Puerto Rico pero se trasladó a la cuidad de Rochester a la edad de cinco años. Transición hecha por su familia para ayudar en la operaciones del Mercado Rivera localizado en el noreste de la ciudad. La misma completó todos sus estudios a nivel local, haciéndola un producto del Distrito Escolar de la Ciudad de Rochester. Mas tarde recibió su licenciatura en educación de SUNY Geneseo, luego su maestría en la misma rama de SUNY Brockport y actualmente está matriculada en la Universidad de Rochester. Además de servir en la legislatura, la misma enseña en la escuela No. 9 Dr. Martin Luther King.

Su interés en la política comenzó a temprana edad durante sus años en la escuela superior. Ella formó parte del Puerto Rican Youth Leadership Institute, programa diseñado para introducir a los jóvenes latinos a roles de gobierno y liderazgo. Fueron esos primeros destellos en la política y sus deseos de servir a su comunidad la que la llevaron a ser parte de la junta Ejecutiva del Festival Puertorriqueño, en el cual sirve actualmente como Vice-Presidenta.

Pero eso no fue suficiente, ella quería llevar sus roles en liderazgo a nuevos niveles. Fue entonces cuando decidió redactar su carta de interés al Comité Democrático del Condado de Monroe. “Sólo hay tantas cosas que puedes hacer dentro de las cuatro paredes de un aula,” dice ella. “Quería postularme para convertirme en un vehículo de cambio que no existe; quería usar mi educación, mi experiencia trabajando con niños y aplicarlo al servicio no sólo de los latinos o un grupo de personas en específico, pero si no al servicio de toda la comunidad.”

Rivera dice que aunque se siente orgullosa de ser latina no quiere ser definida sólamente como mujer o latina. Ella espera ser definida por el trabajo que desempeñe sirviendo no tan sólo a los latinos, si no a todos los miembros de la comunidad a la cual fue nombrada. En los próximos meses espera aprender la legislatura, su nuevo cargo, asistir a reuniones de vecindarios, y familiarizarse con los problemas en el condado. “No estoy interesada en los títulos de lujo, quiero ser un modelo a seguir para el cambio ,” dice ella. “Si no puedo proveer el cambio que la gente necesita, entonces no quiero servir de esa manera; no quiero el título si no le puedo hacer justicia…en ese sentido soy probablemente la peor política.”

Su deseo es inspirar a las minorías que se sienten estancadas en el sistema vigente a tratar de hacer mas y llegar a ser todo lo que quieran ser sin importar las circunstancias que les rodeen, sus finanzas, o de dónde provienen. Quiere dejar un legado de esperanza cambiando así la mentalidad de la gente.

Rivera tendrá el cargo en la legislatura hasta el 31 de diciembre, pero actualmente se encuentra trabajando en su campaña política. Una campaña en la que ella espera que la comunidad vea su transparencia en asuntos políticos y su verdadero deseo en servir. Si es elegida, la misma formará parte del pequeño número de mujeres latinas en cargos gubernamentales en el Estado de Nueva York.