RTA President Adam Urbanski Discusses Diversity in the Classroom

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Teacher In ClassroomSpanish version follows/Versión en Español adjunta

By Rodney Brown

Rochester City School District Superintendent Bolgen Vargas has recently announced 43.4 percent of students graduated in June of 2014, and that RCSD expects the number to increase to 45.5 percent in 2015.

In the past, the social and psychological effects which have stemmed from the high concentration of city students living below the poverty line have commonly been deemed as the “root cause” of the district’s inability to significantly increase its graduation rates, and low student achievement scores.

And, often, public officials’ traditional response has been to ask for more money, and more social services, in order to tackle the problem.

However, better school buildings, and increased services, on average, seem to have been unable to change the situation.

As a result, the Minority Reporter asked, in a sit-down interview with Rochester Teachers Association (RTA) president Adam Urbanski, what, in addition to and beyond the traditional responses, the district should pursue as a strategy that would significantly and promptly reverse the systematic trend of low graduation rates, and low student achievement scores.

“To fully correct the problem, we must embrace diversity,” Urbanski stated. “It’s a shame the district is not encouraging more cultural information in its curriculum, so the kids can develop self-affirmation. As a union, we try to do as much as we can. We train our teachers how to teach children of color. We recognize these mostly-female, mostly-middle class, mostly-suburban teachers come here, and they are totally clueless as far as knowing anything about the students. You address it by education. We start by teaching the suburban, white teachers about the culture, history and realities of the students. We don’t, without thought, present them with a Eurocentric curriculum, and expectations totally oblivious to the children’s own culture, heritage and history. Secondly, we aggressively pursue affirmative action to make sure we increase the proportion of teachers we have that children can recognize themselves in, including black and Latino teachers and administrators.”

“I remember, years ago, we were full partners with the district in recruiting teachers through Historically Black Colleges or Universities (HBCUs), to increase the proportion,” he said. “But, recently, the district has dropped that. I think they need to pick it up again, and/or develop a metropolitan school system.”

According to a recent study titled, “Few minority teachers in classrooms, gap attributed to graduation rates,” by the Center for American Progress, “Increasing the number of teachers of color is not only a matter of a philosophical commitment to diversity in career opportunities. Teachers of color provide real-life examples to minority students of future career paths. In this way, increasing the number of current teachers of color may be instrumental to increasing the number of future teachers of color. And, while there are effective teachers of many races, teachers of color have demonstrated success in increasing academic achievement for engaging students of similar backgrounds. This is a problem for students, schools, and the public at large. Teachers of color serve as role models for students, giving them a clear and concrete sense of what diversity in education–and in our society–looks like. A recent review of empirical studies also shows that students of color do better on a variety of academic outcomes if they’re taught by teachers of color.”

In addition, a recent survey of teachers from the National Center for Education Information found that, in 2011, 84 percent of public school teachers were white. This wasn’t much of a change from 25 years before, in 1986, when the survey found 91 percent of teachers in those same schools were white.

And, in the Rochester City School District, more than 80 percent of teachers have identified themselves as white, compared to a student body that is comprised of more than 80 percent minorities.

“The whole notion of equity, that you can’t have excellence without equity, I have believed always, without exception, before I became a teacher,” Urbanski stated. “Equity and excellence are inseparable. Excellence without equity is not excellence, it’s just privilege. For me, there’s only one criterion; it’s got to be good for kids, and fair for teachers. The two are a pretty good fit. For that reason, I’m more of a reformer. In addition to this job, I am also vice president of our national union, the American Federation of Teachers. So, I am trying to get unions to rethink who their client is. Unions automatically think that teachers are their clients. I’m saying teachers will do well, ultimately, only if their students do well. The misinterpretation for unions is that, your client is only the teacher. However, the client of the teacher is the student. So, our attention at the RTA is not how you protect the teacher, but how could you help the teacher be more effective with the students?”

Diversity in the classroom is also a perennial concern among leaders of the National Education Association (NEA), the nation’s largest teachers union.

“The demand for black teachers is always high, in public schools across America,” former NEA president Reg Weaver, who is also a black male, said. “The sad reality is that a young boy could go through his entire education, without ever having a teacher who looks like me.”

In addition, “If a teacher does not care about the kids, they shouldn’t be a teacher,” Urbanski stated. “They should be removed from teaching. It is one true reason why I chose to live in the city. Yes, it is critically important that children have adults around them, including teachers who know them, and know them well, and who care about them. If they don’t know them well, you can’t possibly care about them. You can’t care about someone you don’t know. You don’t want to care about someone you don’t want to know. The union has yet to persuade the public that we care about the kids, as much as we care about the members. I do. The best way for that to happen, is to establish more effective partnerships with the kids’ families, and communities. Until we know the families, and the communities in which the children exist, we don’t know them in a contextualized way. Because your child is in my class, I only know him or her in my class. I’ve got to know more than that.”

According to a recently-published study in the Economics of Education Review, “Black, white, and Asian students benefit from being assigned to a teacher that looks like them. Their test scores go up in years when their teacher shares their ethnicity, compared to years when their teacher has a different ethnicity. Effects are generally largest for elementary-aged students, and students who are lower performing. Elementary-aged black students seem to particularly benefit from demographically similar teachers.”

“I am going to redouble our efforts to persuade the district they should resume what we’ve done in the past, to aggressively pursue affirmative action to diversify the teacher force, so we can have an even better shot of effectively knowing our students, and teaching our students,” said Urbanski. “Honestly, I believe it’s a strategy long overdue.”
Presidente de la Asociación de maestros de Rochester (RTA) Adam Urbanski habla acerca de la diversidad en el salón de clases
Por: Rodney Brown

Recientemente el superintendente del distrito escolar de la Ciudad de Rochester RCSD (por sus siglas en inglés) Bolgen Vargas anunció que el 43.4 por ciento de los alumnos se graduaron en junio del 2014 y que el RCSD espera que este número aumente a 45.5 por ciento en el 2015.

Anteriormente, los efectos psicológicos y sociales que emergen de la alta concentración de estudiantes de la ciudad que viven debajo del nivel de pobreza ha sido considerada comúnmente como “la raíz del problema” en la incapacidad del distrito en aumentar de manera significativa el índice de las graduaciones, y el bajo rendimiento académico.

Y, a menudo, la respuesta tradicional de los oficiales públicos para poder afrontar el problema es exigir más dinero y más servicios sociales.

Sin embargo, un aumento en los servicios y mejores edificios escolares en promedio parecen haber sido incapaces de mejorar la situación.

Como resultado, el Minority Reporter en una entrevista formal preguntó al presidente de la Asociación de maestros de Rochester (RTA) Adam Urbanski, qué más, además de las ya conocidas respuestas tradicionales podría utilizar el distrito como estrategia que revertiera pronto y significativamente la tendencia sistemática de pocas graduaciones y pobre rendimiento académico.

“Para corregir el problema completamente debemos aceptar la diversidad” Urbanski declaró. “Es una vergüenza que el distrito no fomente más información cultural en su programa para que los niños puedan desarrollar una auto-afirmación. Como sindicato hacemos lo que podemos. Capacitamos a nuestros maestros en cómo instruir a los niños de color. Reconocemos que los maestros que vienen aquí son la mayoría mujeres, la mayoría de clase media, la mayoría provenientes de los suburbios, y que no tienen ni idea de quienes son los estudiantes. Manejamos el asunto según la educación. Empezamos por enseñarles a los maestros blancos, provenientes de los suburbios sobre la cultura, historia y las realidades de los estudiantes. No los presentamos así por así, con un programa Eurocéntrico y con expectativas completamente ajenas a la propia cultura de los niños, herencia cultural e historia. Segundo, continuamos encarecidamente acciones afirmativas para asegurarnos de aumentar la proporción de maestros que tenemos en los cuales los niños puedan reconocerse así mismos, incluyendo maestros y administradores negros y latinos”.

Recuerdo que hace años estábamos mano a mano con el distrito en contratar maestros a través de Universidades Históricamente Negras o (HBCUs por sus siglas en inglés) para aumentar la proporción,” dijo “pero, recientemente, el distrito se ha detenido. Creo que ellos deberían volver a implementar esta práctica o desarrollar algún sistema escolar metropolitano”.

Según un estudio reciente titulado, “Pocos maestros pertenecientes a minorías en los salones de clases, una laguna atribuida a niveles de graduación” (Few minority teachers, gap attributed to graduation rates) publicado por el Center for American Progress, el aumentar el número de maestros de color no es solamente un asunto de compromiso filosófico a la diversidad en oportunidades de estudio. Los maestros de color proporcionan ejemplos de la vida real a aquellos estudiantes de minorías en aspirar a una carrera en el futuro. En ese sentido, aumentar el número de maestros actuales de color puede ser fundamental en aumentar el número de futuros maestros de color. Y aunque hay maestros efectivos de todas las razas, los maestros de color han sido más exitosos en aumentar el rendimiento académico al involucrarse con alumnos de trasfondos parecidos. Esto es un problema para los estudiantes, las escuelas y el público en general.

Los maestros de color sirven como modelos a seguir para los estudiantes, dándoles un sentido claro y concreto de lo que es la diversidad, tanto en la educación como en nuestra sociedad. Una reseña reciente de estudios empíricos también muestra que los estudiantes de color se desempeñan mejor en una variedad de resultados académicos si estos son instruidos por maestros de color.

Además, una reciente encuesta de maestros del National Center for Education Information encontró que, en 2011, 84 por ciento de los maestros de las escuelas públicas eran blancos. Esto no ha cambiado en los últimos 25 años ya que en 1986 las encuestas arrojaron que un 91 por ciento de los maestros en esas mismas escuelas eran blancos. También, en el distrito escolar de la Ciudad de Rochester, más del 80 por ciento de los maestros se han identificado como blancos, comparado a un cuerpo de estudiantes minoritarios que comprende más del 80 por ciento.

“La noción de igualdad es que no puedes alcanzar la excelencia sin igualdad, en la cual siempre he creído, sin excepción, antes de ser maestro,” Urbanski afirmó. “la igualdad y la excelencia son inseparables. La excelencia sin la igualdad no es excelencia, es nada más un privilegio. Para mí, solamente existe un criterio, debe ser bueno para los niños, y justo para los maestros. Los dos son una buena combinación. Por esta razón, soy más que un reformador. Aparte de este empleo, también soy el vicepresidente de nuestro sindicato nacional, la Federación Estadounidense de Maestros”. Así que intento que los sindicatos reconsideren quién es el cliente. Los sindicatos piensan automáticamente que los maestros son los clientes. Lo que digo es que los maestros lo harán bien, básicamente si sus alumnos lo hacen bien. No obstante, el cliente del maestro es el estudiante mismo. Ahora, nuestra atención en la RTA no es proteger al maestro, sino ver cómo ayudaríamos al maestro a ser más efectivo con los estudiantes”
La diversidad en el salón de clases constituye una preocupación eterna dentro de los líderes de la Asociación de Educación Nacional (NEA, por sus siglas en inglés), el sindicato de maestros más grande de la nación.

“La demanda o exigencia de maestros negros siempre es alta, en las escuelas públicas a lo largo de todo el país” dijo el anterior presidente de NEA Reg Weaver, quien también es un hombre negro. “La triste realidad es que un jovencito podría pasar toda su educación sin nunca haber tenido un maestro que luzca como yo”.
Además, “Si a un maestro no le importa los niños, no debería ser maestro” afirmó Urbanski. “Deberían sacarlos de la enseñanza. Hay una sola razón por la cual decidí vivir en la cuidad. Sí, es importantísimo que los niños estén rodeados de adultos, incluyendo maestros que los conozcan y que los conozcan bien y los aprecien. Si no los conoces bien es imposible que los aprecies. No puedes apreciar a alguien a quien no conoces. No quieres apreciar a alguien a quien no quieres conocer. El sindicato todavía tiene que persuadir al público a que apreciamos a los niños tanto como apreciamos a los miembros. Yo lo siento así. La mejor manera de obtener esto es establecer asociaciones más efectivas con las familias de los niños y comunidades. Hasta que conozcamos las familias y las comunidades en que los niños existen, no los conoceremos en una manera contextualizada. Porque tu niño(a) está en mi clase, lo conozco o la conozco en mi clase. Tenemos que saber más que eso”.

Según un estudio publicado recientemente en el Economics of Education Review, “Los estudiantes negros, blancos y asiáticos se benefician al ser asignados a un maestro que luce como ellos. Las calificaciones en los exámenes aumentan en años cuando sus maestros comparten su etnicidad, comparado a los años en que los maestros tienen una etnicidad diferente. Los efectos son generalmente mayores para los estudiantes de edad escolar primaria y estudiantes que tienen un nivel académico menor”. Los estudiantes negros en edad escolar primaria parecen beneficiarse particularmente de aquellos maestros con similitudes demográficas.
“Voy a redoblar nuestros esfuerzos para persuadir el distrito para que continúen lo que hemos hecho en el pasado, para buscar encarecidamente una acción afirmativa para diversificar la labor docente, para que podamos tener una mejor oportunidad en conocer nuestros estudiantes efectivamente y en instruirles,” dijo Urbanski. “Honestamente, creo que es un estrategia que se ha pospuesto hace mucho tiempo”.