Voluntourism: The 4 Walls Project A Life-changing Trip from Rochester to Nicaragua

Share

By Steve Farrington

Story Detail
4 Walls Project at Emiliano’s coffee Plantation, here they grow coffee for Java Joe that you can buy at the Rochester Public Market!
Edited by Raquel Serrano

During the month of January I traveled with five others from our area to Nicaragua to do some volunteer work. The group called 4 Walls Project (in Spanish, Proyecto 4 Paredes) is a project that is carried out thanks to the untiring dedication of a semi-retired nurse. Bonnie Yannie, of Rochester, founded the group through the organization known as Ciudad Hermana or an informal kind of sister cities group that maintains connections between Rochester and El Sauce, Nicaragua, since the 1980s. (Note: This is not the official Sister Cities program that the City of Rochester maintains with various cities around the world).

We combined a few days of tourism with volunteer work that consisted of helping with the building of two houses for needy families in the rural town of El Sauce. This type of a vacation that combines pleasure with work is known these days as “voluntourism” because it combines tourism with a more idealistic kind of volunteer work, even if it is something rather light or short term. In our case, our driver and tour guide took us from Managua, the capital of Nicaragua, to the city of Leon, El Sauce, the city of Granada and other places where we visited historic sites, saw the cathedral, went to craft shops, enjoyed the beach, and ate local dishes. Touring Nicaragua while making a stop for almost a week to build houses in El Sauce was a fulfilling and life-changing experience — an unforgettable, fun and purposeful vacation indeed.

Once in El Sauce, members of the 4 Walls committee greeted us and introduced us to the families who we would work for. Before we left Rochester, the organization had raised funds from local donors in our city so that we could obtain the necessary resources to build two houses (each house requires about two thousand dollars). We stayed with local middle-class families and worked an average of about eight hours per day for five days. Each team of three Rochesterians worked beside a builder/mason, people from the area, and the families chosen to receive a simple brick house.

While serving our purpose, we delved into the richness of the culture and had opportunities to experience first-hand the Nicaraguan life-style. Each day, we ate at fritangas or places where Nicaraguans drink beer and eat authentic home cooked foods like gallo pinto (rice and beans), fried plantains, and meat. We also went with some locals to Los Altos de Ocotal where we rode horses and visited an organic coffee farm. Interestingly, here they grow coffee for Java Joe that you can buy at the Rochester Public Market! We also saw great panoramic views that were truly unforgettable from an incredible lookout place or mirador.

We continued our work alongside volunteers from the Peace Corps. One of the undertakers was actually a girl from suburban Rochester who attended the University of Rochester! Besides the U.S. Peace Corps, I was pleasantly surprised to learn of other connections established in El Sauce with more Rochester organizations. For example, SUNY Geneseo has a program called Enlace Project, which sends students to El Sauce to help facilitate community development such as building new schools, artisan workshops, and build homes for community members similar to the 4 Walls Project.

While our six-member group mission was not to finish the houses, we were happy to know that they would be completed within a few more weeks. The committee assured us that the local people, the families, and another group of volunteers would complete the construction and would send us photos.

After a good-bye party, we spent a few more days as tourists exploring the Central American country. We visited Tisey Estanzuela, an ecological reserve where we did some hiking and we slept in cabins that made me think about my trip to Costa Rica a few years ago. Next, we visited the city of Granada, a colonial city with a whole lot of history.

I was very pleased with my trip which served two-fold and was very affordable: With airline ticket included, the cost was less than 1,500 dollars. We saw a large part of a country that is pretty and full of nice people, and we were able to feel good because we made an impact on a community, or at least on two families of that community. I am a Spanish professor at MCC, and my dream would be to bring a team from MCC to El Sauce one day soon.

I recommend that you consider taking a volunteer vacation. It will increase your international awareness, you’ll be contributing to a worthy and charitable cause and your tourist capabilities will be enriched. If you would like to learn more of the 4 Walls Project, would like to donate or perhaps you would like to experience voluntourism in Nicaragua, visit:
http://www.4wallsproject.org/about/history/
__________________

Volunturismo: El Proyecto 4 Paredes
Una viaje de Rochester a Nicaragua que cambio mi vida

Por Esteban Farrington
Editado por Raquel Serrano

Durante el mes de enero, viaje con cinco personas del área a Nicaragua para hacer trabajo voluntario. El grupo bajo el nombre Proyecto 4 Paredes (en inglés conocido como 4 Walls Project) es un proyecto que se lleva a cabo gracias a la dedicación incansable de una enfermera semi-retirada. Bonnie Yannie de Rochester, fundó el grupo hace unos años por medio de la organización Ciudad Hermana que mantiene conexiones entre Rochester y El Sauce, Nicaragua desde los años ochenta. (Por favor note: Este grupo de Ciudad Hermana no es el mismo grupo oficial conocido en inglés como Sister Cities que promueve la Ciudad de Rochester, quien mantiene relaciones con varias ciudades alrededor del mundo).

Combinamos unos días de turismo con trabajo voluntario que consistió en ayudar en la construcción de dos casas para familias necesitadas en la población rural de El Sauce. Este tipo de vacaciones que combina el placer y el trabajo se conoce hoy en día como el “volunturismo” porque combina el turismo con un trabajo voluntario más idealista — aun si este fuese un trabajo liviano o de a corto plazo. En nuestro caso, nuestro conductor y guía turística nos llevó de Managua, la capital de Nicaragua, a la ciudad de León, a El Sauce, a la ciudad de Granada y a otros lugares a donde pudimos visitar puntos turísticos; vimos la catedral, compramos artesanías, disfrutamos de la playa y comimos comidas típicas. El viajar por lugares turísticos en Nicaragua y a la vez hacer un detente por casi una semana para construir casas en El Sauce fue una experiencia satisfactoria, que cambio mi vida – sin duda alguna, fueron unas vacaciones inolvidables, divertidas y llenas de propósito.

Al llegar a El Sauce, el comité del Proyecto 4 Paredes nos recibió y nos presentó a las familias por las que trabajaríamos. Antes de salir de Rochester, la organización
había recaudado fondos de donantes en nuestra ciudad para que pudiéramos obtener los recursos necesarios para construir estas dos casas (cada casa conlleva un costo de alrededor de dos mil dólares). Nos quedamos con familias locales de clase media y trabajamos un promedio de ocho horas diarias por cinco días. Cada equipo de tres rochesterianos trabajó al lado de un constructor/albañil, gente del área, y las familias escogidas para recibir una casa sencilla de ladrillos.

Mientras cumplíamos con nuestro propósito como voluntarios, nos profundizamos también en la rica cultura nicaragüense y tuvimos oportunidades para experimentarla a primera mano. Cada día comíamos en fritangas, lugares a donde los nicaragüenses toman cerveza y comen comida autentica y cacera como gallo pinto (arroz con frijoles), tostones y carne. También fuimos con unos chicos locales a Los Altos de Ocotal a donde montamos a caballo y visitamos una finca de café orgánico. ¡Casualmente aprendimos que en esa finca se cosecha café para Java Joe, una cafetería localizada dentro de la Plaza del Mercado Público de Rochester! También pudimos apreciar unas vistas panorámicas inolvidables desde un mirador.

En la construcción de las casas también trabajamos junto con voluntarios del Cuerpo de Paz (Peace Corps). ¡De hecho, una de las voluntarias que conocí es una chica que proviene de las afueras de Rochester y estudio en la Universidad de Rochester! A parte del Cuerpo de Paz de los Estados Unidos, me sorprendió conocer de otras conexiones que están establecidas en El Sauce por otras organizaciones de Rochester. Por ejemplo, SUNY Geneseo tiene un programa llamado Proyecto Enlace, cuyo fin es enviar estudiantes a El Sauce que ayuden a facilitar el desarrollo de la comunidad. Parte de estos proyectos incluye el construir nuevas escuelas, talleres de artesanía local, y construir hogares para miembros de la comunidad similar al Proyecto de 4 Paredes.

Aunque la misión de nuestro grupo de seis voluntarios no conllevaba ver el producto final de las casas, nos complació saber que estarían terminadas en solo unas cuantas semanas más. El comité nos aseguró que la gente local, las familias y otro grupo de voluntarios terminarían la construcción y nos enviarían fotos.

Después de una fiesta de despedida, pasamos unos días más como turistas explorando el país centroamericano. Visitamos Tisey Estanzuela, una reserva ecológica donde hicimos caminatas de exploración y dormimos en cabañas que me hicieron recordar a un viaje que había hecho a Costa Rica hace unos años. Luego, visitamos la ciudad de Granada, una ciudad colonial e histórica.

Quedé muy satisfecho con mi viaje el cual tuvo doble propósito y fue muy económico:
Incluyendo el boleto de avión, el costo fue menos de 1,500 dólares. Pudimos disfrutar de una gran parte del país muy bonita y llena de gente amable y pudimos sentirnos bien porque causamos un impacto en una comunidad, o por lo menos en dos familias de esa comunidad. Soy profesor de español en MCC y mi sueño es el de algún día no muy lejano llevar a un grupo de MCC a El Sauce.

Les recomiendo que consideren tomar unas vacaciones de esta índole. Expandirás tú
conocimiento internacional, estarás contribuyendo a una causa digna y tus capacidades turísticas serán enriquecidas. Si te gustaría conocer más acerca del Proyecto 4 Paredes, deseas hacer una donación o quizás quieras experimentar una forma solidaria de viajar (volunturismo) en Nicaragua, visite:
http://www.4wallsproject.org/about/history/